Cứ đến độ ngày 15 – 17 tháng 8 Âm lịch, người dân huyên Cần Giờ, TP. Hồ Chí Minh lại rộn ràng mở lễ hội Nghinh Ông Thủy Tướng, hay còn gọi là lễ cúng Cá Voi, thu hút du khách khắp mọi miền.

Xuất phát đón Ông

Lễ hội Nghinh Ông Thủy Tướng là một lễ hội truyền thống đặc sắc của ngư dân vùng biển, tôn vinh Đức Ngài Cá Ông, một vị thần hộ mệnh cho thuyền bè trên biển. Theo lưu truyền dân gian, mỗi khi gặp sóng to gió lớn, người đi biển cầu xin Đức Ngài hiển linh thì Đức Ngài sẽ hiển linh trong xác của một cá Ông (cá voi) khổng lồ đưa thuyền bè cập bến an toàn. Những lưu truyền đó khiến cá Ông trở thành một linh vật linh thiêng với ngư dân vùng biển. Mỗi khi cá Ông gặp nạn, xác trôi dạt vào bờ đều được những ngư dân tổ chức an táng thật trang trọng và thờ cúng thường xuyên.

Ở huyện Cần Giờ, trung tâm của lễ hội Nghinh Ông Thủy Tướng chính là Lăng Ông Thủy Tướng hay còn gọi là miếu Nam Hải Tướng Quân được dựng lên từ khi Chúa Nguyễn vào Nam. Hiện nay Lăng Ông thờ cúng bộ cốt (xương) dài tới 12 mét của “Ðức Ngài Cá Ông” gặp nạn trôi dạt vào bờ từ năm 1971.

Bịt mắt bắt heo

Hai phần chính của lễ hội bao gồm lễ rước Nghinh Ông từ biển về đến Lăng Ông, và lễ tế cầu an. Phần sôi nổi và thu hút sự chú ý của người dân chính là lễ rước Nghinh Ông do hàng trăm ghe tàu thực hiện ngoài biển được trang trí hoa, cờ phướn rực rỡ. Trong lễ rước từ biển, có một tàu chính với những ngư dân mặc đúng nghi lễ, quân binh từ thời Gia Long. Theo tục lệ, những binh lính này sẽ cung nghinh kiệu Đức Ngài Cá Ông cùng các sắc phong lên tàu chính. Tàu chính sẽ dẫn đầu đoàn tàu ra biển qua hướng Vũng Tàu. Sau khi chạy một vòng ra biển và khấn vái xong, đoàn lễ sẽ quay trở về bến Cần Giờ sau đó rước kiệu và diễu hành đưa Đức Ngài Cá Ông về lăng. Đoàn diễu hành sẽ đi qua những con đường chính với hai con rồng thật dài uốn lượn nhịp nhàng mở đường cho các đoàn trong trang phục tôm, cua, cá sặc sỡ theo sau, và có cả đoàn người đi trên những chiếc cà kheo vô cùng hấp dẫn.

Và đến lăng, phần lễ tế cầu an sẽ được các bô lão chủ trì và thực hiện một cách trang nghiêm với mong ước mưa thuận, gió hòa, và ngư dân được may mắn, thuận lợi trên hành trình biển. Ngoài phần lễ rước và lễ tế, còn rất nhiều trò chơi dân gian thú vị như trói cột cua biển, đá bóng cà kheo, hội thi quăng chài bắt cá, bịt mắt bắt heo…